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Une vie de gentilhomme des mers: L�amiral Francesco Caracciolo, duc de Brienza

By Dr. Gabriel Vital-Durand

9 juin 1799 � L�amiral Francesco Caracciolo, duc de Brienza, est sommairement condamn� et pendu en rade de Naples � la grand-vergue de son propre navire, la Minerva

La famille Caracciolo occupait de longue date les premiers rangs au Royaume de Naples. Le duc Jean de Venosa, devenu favori de la reine Jeanne II avait gouvern� le royaume au XV si�cle, le prince Jean de Melfi fut nomm� mar�chal de France et lieutenant-g�n�ral par Fran�ois Ier au XVI si�cle. Un premier Fran�ois avait pris l�habit eccl�siastique et fut port� sur les autels au XVII si�cle. Dominique fut ambassadeur � Versailles et vice-roi de Sicile sous Louis XVI. Le jeune duc Fran�ois n� en 1752 choisit le m�tier de marin qui devait lui assurer une belle carri�re dans ce royaume alors prosp�re, gouvern� avec une bienveillance distraite par un descendant de Louis XIV, Ferdinand IV, roi de Naples, lequel comme son cousin Louis XVI de France, avait �pous� l�une des innombrables filles de l�imp�ratrice Marie-Th�r�se d�Autriche, Marie-Caroline. Celle-ci avait tendance � r�gir le royaume en lieu et place de son aimable mari, appuy�e sur un ministre anglais envahissant d�nomm� sir Francis Acton. La belle rade de Naples accueillait donc r�guli�rement l�escadre du vice-amiral Nelson, lequel avait tendance � se plonger dans les d�lices de Campanie d�j� fatals � Hannibal. Nelson qui n��tait plus si jeune, avait en outre perdu un bras et un �il au cours de sa vie agit�e. Il n�en portait pas moins ses regards sur une jeune beaut�, Lady Emma Hamilton, �pouse de l�ambassadeur d�Angleterre qui l�avait tir�e du ruisseau. Son Excellence Sir William se montrait particuli�rement compr�hensive au nom des int�r�ts sup�rieurs de la nation...

Au cours des ann�es 1770, le jeune quartier-ma�tre Caracciolo fit ses premi�res armes sous l�uniforme britannique pendant la Guerre d�ind�pendance am�ricaine. Puis dans les ann�es 1780, il fit le coup de feu contre les barbaresques des c�tes d�Afrique du Nord. En 1793, au cours de la 1 Coalition dans laquelle Naples s��tait aventur�e, une escadre anglo-hispano-napolitaine s�empara de Toulon, ce qui donna l�occasion au capitaine d�artillerie Bonaparte de faire ses preuves. Le capitaine de vaisseau Caracciolo en �tait lui-aussi, plac� sous les ordres de l�amiral Hood. Lors de l�engagement du 14 mars 1795, il commandait le Tancredi et s�empara de deux vaisseaux de ligne fran�ais, le Caira et le Censeur. Cette �poque particuli�rement troubl�e vit la Corse livr�e au vice-roi Eliot et quelques coups de main tent�s par les deux parties en Sardaigne et sur les c�tes de la Corse.

Ischia (golfe de Naples) : la forteresse des rois d�Aragon

 

La R�publique Parth�nop�enne

A Naples comme dans bien d�autres villes d�Europe � cette �poque, le mouvement encyclop�diste puis la R�volution avaient soulev� un grand int�r�t dans l�intelligentsia qui voyait d�un mauvais �il la reine autrichienne et son favori anglais mener le royaume � leur guise. Apr�s les succ�s de Bonaparte en Lombardie, un trait� de paix avait �t� sign� avec la R�publique � des conditions g�n�reuses pour Naples (1796). D�s 1798, la 2 Coalition se forma � l�instigation de l�indomptable William Pitt et Naples y reprit les premi�res places. Le Directoire envoya bient�t une arm�e sous les ordres du g�n�ral Macdonald s�emparer de Rome pour faire pi�ce au pape Pie VI qui pr�chait la croisade contre les m�cr�ants parisiens. Une R�publique Romaine fut constitu�e en f�vrier 1798, alors que l�armada destin�e � conqu�rir l�Egypte se constituait en Ligurie et en Provence, et que le pape prenait l�exil. Sollicit� par des agitateurs napolitains, le pouvoir parisien ne balan�a pas longtemps avant de confier au g�n�ral Championnet la mission de s�assurer du Royaume de Naples�

Prise de Naples par Championnet (janvier 1799)

 

Apr�s un baroud d�honneur � Civita Castellana, la ville tomba comme un fruit m�r et une R�publique Parth�nop�enne fut constitu�e (21 janvier 1799). Le roi et sa cour, d�daignant l�escadre napolitaine (Archimede et Sannita) men�e par l�amiral Caracciolo, avaient trouv� refuge sur la Vanguard command�e par l�amiral Nelson lui-m�me. Il se trouva que cette flottille eut � essuyer une violente temp�te qui mit fort � mal le vaisseau britannique, alors que l�escadre napolitaine s�en tirait � son avantage. Le roi qui �tait sans doute moins anglophile que son �pouse se permit de souligner l�habilet� de Caracciolo, ce qui sembla piquer la jalousie de Nelson. Celui-ci ordonna peu apr�s le bombardement de la flotte parth�nop�enne en rade de Naples, et Acton alla jusqu�� faire d�sarmer le propre navire de Caracciolo (la Sannita) � Messine. Sur quoi, d�courag� et rong� d�amertume devant l�outrecuidance des Anglais et les men�es d�Acton et de la reine, Caracciolo demanda cong� � Ferdinand pour se retirer sur ses terres de Campanie.

The Royal Navy Anchored in Front of Naples (1799)

 

Lors de son d�barquement � Naples, l�amiral fut accueilli � bras ouverts et il finit par accepter de prendre la t�te de la marine parth�nop�enne r�duite � fort peu de chose � quelques barcasses que Caracciolo fit renforcer et armer sommairement en canonni�res. La r�action san-f�diste prenait de l�ampleur sous la direction de Fra Diavolo � un fr�re au nom pr�destin� � et du cardinal Ruffo, un eccl�siastique port� sur le sabre plut�t que sur le goupillon. Des bandes arm�es s��taient form�es en Calabre et la flotte anglaise les soutenait activement. Caracciolo soutint contre des forces anglo-siciliennes tr�s sup�rieures les engagements de Procida (17 mai) et Vigliena (13 juin). ������������������������������

Chute de la r�publique�

Entre-temps le vent de l�histoire avait tourn�. Bonaparte s��tait cass� les dents sur les remparts de St Jean d�Acre en Terre Sainte, la flotte anglaise s��tait empar�e de Malte et de Minorque et une escadre russe avait d�barqu� aux Iles ioniennes. D�but 1799, l�arm�e fran�aise d�Italie du Nord avait vu d�bouler en Lombardie un vieux mar�chal russe dou� d�une �tonnante vitalit�. Souvorov avait s�v�rement bouscul� les positions de Moreau sur l�Adda, avant de s�emparer de Milan puis de Turin et de couper la retraite des Fran�ais en Toscane et Ligurie, en vue peut-�tre de passer les Alpes vers le Dauphin�... Le Directoire prit peur et rappela Macdonald qui fut � son tour culbut� par les Austro-russes sur la Trebbie (17-19 juin). A Naples, la R�publique �tait aux abois. Men� par le d�sir de concorde dans un royaume o� l�on ne se prenait pas vraiment au s�rieux, le cardinal Ruffo proposa un armistice g�n�reux qui garantissait la vie sauve aux meneurs r�publicains. Ceux-ci s�empress�rent d�accepter et les bandes royalistes men�es par Scipion de la Marra reprirent possession de la ville. Le roi Ferdinand que le courage ne caract�risait gu�re jugea prudent d�attendre quelque temps avant de regagner son palais.

Caracciolo, ulc�r� du tour qu�avaient pris les �v�nements, s��tait retir� en lieu s�r. Mais l�heure des r�glements de compte �tait venue. La Marra qui se conduisait en affid� de la reine assoiff�e de vengeance soudoya un serviteur de Caracciolo qui livra son ma�tre. Nelson r�ussit � se faire remettre l�illustre amiral et pr�tendit convoquer aussit�t une cour martiale sous la pr�sidence du comte de Thurn. Le conseil si�gea sans d�lai le 29 juin et ne s�embarrassa pas � r�unir les pi�ces � conviction. Impressionn�e sans doute par l�envergure du personnage, la cour fit preuve de cl�mence et condamna l�amiral � la r�clusion perp�tuelle pour trahison. Apprenant alors le verdict de la bouche du comte de Thurn, Nelson fulmina : �  � La mort ! �.


HMS Victory The Minerva
HMS Victory, le navire-amiral de Nelson (ca. 1800)
La Sannita, fr�gate de l'amiral Caracciolo (ca. 1798)

M�diocre vengeance d�un grand amiral

Alors la cour s�inclina devant la col�re de l�amiral �tranger et reprit ses d�lib�rations sous influence pour prononcer la peine capitale. Caracciolo entrav� faisait preuve d�un d�tachement singulier devant ces ultimes turpitudes et commentait � ceux qui l�assistaient les d�tails des superstructures d�un b�timent anglais tout proche de lui. L��chafaud devait �tre pr�par� sans tarder car l�ultime souhait du condamn� � mourir fusill� comme officier � lui avait �t� refus�. Au matelot boulevers� qui pr�parait l�ex�cution, l�amiral d�clara : � � Sbrigati ! ben grazioso che, mentre io debbo morire, du debbi piangere...� (D�p�ches-toi donc, me voici tout �mu de te voir verser des larmes alors qu�il me faut mourir !). Et l�infortun� amiral fut bient�t pendu � la grande vergue du navire qu�il avait eu l�honneur de commander, la Minerva.

La flotte anglaise en rade de Naples (1799)

 

Ses bourreaux ne s�en tinrent pas l�. L�ordre fut donn� de jeter son corps � la mer... On raconte que le roi lui-m�me d�couvrant deux jours plus tard son corps gonfl� flottant � la d�rive dans le port, se serait exclam� : � � Mais que lui faut-il encore ? �, � quoi son chapelain aurait murmur� : � � Il vient sans doute r�clamer une s�pulture chr�tienne... �, pour s�entendre r�pondre : � � Mais c�est bien ce dont on l�avait gratifi� ! �

Le roi Ferdinand � la vue du cadavre abandonn� de Caracciolo

On recueillit le corps un peu plus tard sur le rivage et les p�cheurs du village de Sta Lucia aux abords de Naples lui firent des fun�railles chr�tiennes.

Vue de l'�glise Ste Marie de la Cha�ne dans le port de Sta Lucia (XVII� s.)

 

On peut lire sur sa tombe dans l��glise N-D. de la Cha�ne l��pigraphe suivante :

Francesco Caracciolo, amiral de la R�publique Napolitaine, victime de la haine et de l�ingratitude de ses ennemis. Il mourut pendu � la grande vergue le 29 juin 1799. Le peuple de Santa Lucia tint � c�ur de l�honorer d�une s�pulture chr�tienne. Appos� en 1881 par la municipalit� de Naples.


Francesco Caracciolo, amiral de la R�publique Napolitaine, victime de la haine et de l'ingratitude de ses ennemis. Il fut pendu � la grande vergue le 29 juin 1799. Le peuple de Santa Lucia tint � c�ur de l'honorer d'une s�pulture chr�tienne. Appos� en 1881 par la municipalit� de Naples.